Juan Jose Florian: Colombia’s para-cycling ‘superheld’ en zijn dramatische levensverhaal

Juan Jose Florian: Colombia’s para-cycling ‘superheld’ en zijn dramatische levensverhaal


BBC Sport Insight-banner

Juan José Florian
Florian werd bijna gedood door een bom die op hem gericht was na zijn ontsnapping uit de Farc

Het ouderlijk huis van Juan Jose Florian lag op een open plek in het Colombiaanse regenwoud. Zijn familie verdiende de kost door papaja’s, sinaasappels en avocado’s te verbouwen. Maar ‘s nachts behoorde de regio tot illegale gewapende groepen.

Degenen die de door hen opgelegde avondklok overtraden, werden gevangengenomen, stevig vastgebonden en ofwel voor de nacht achtergelaten of, als ze recidivisten waren, geëxecuteerd. Op de bospaden doken dagelijks lichamen op.

Er waren geen echte wegen, geen televisie. Waar andere kinderen voetbalteams volgden, zouden Florian en zijn oudere broer Miller naar buiten sluipen en kijken naar het lichtspoor dat de nachtelijke hemel verlichtte, terwijl ze het Colombiaanse leger toejuichten in hun conflict met de Farc – de Revolutionaire Strijdkrachten van Colombia – en andere rebellen groepen.

“Toen het leger er was, konden we tot laat buiten spelen en waren de schoolkinderen gevrijwaard van gedwongen rekrutering”, zegt Florian.

Guerrilla’s met de Farc – opgericht in 1966 en ontbonden in 2016, toen ze een staakt-het-vuren ondertekenden – waren regelmatige bellers bij het ouderlijk huis en eisten voedsel, geld en meer.

Zowel Florian als zijn broer Miller besloten om later soldaat te worden. Toen Miller 23 was, reisde hij naar de dichtstbijzijnde stad, presenteerde zijn documenten bij een controlepost en kreeg te horen dat hij veel te laat was voor de verplichte militaire dienst. Hij klaagde niet.

Enkele weken later bezocht een groep Farc-soldaten de familie van Florian in hun afgelegen boskap met een boodschap. De familie had een zoon gegeven aan de reactiekrachten, zeiden ze, dus ze hadden een andere te danken aan de revolutie.

“Mijn moeder probeerde ze te bestrijden. Ze smeekte hen. Terwijl ze me wegleidden, zegende ze me door haar tranen heen”, zegt Florian.

Zo werd Florian – in 1998 16 jaar – meegesleurd in een conflict waarbij tussen 1954 en 2016 260.000 mensen omkwamen en meer dan zes miljoen ontheemden, aan de andere kant van zijn eigen broer. Hij was een van de meer dan 18.000 minderjarigen, van wie 70% jonger dan 15 jaar, die door de Farc werden gerekruteerd tijdens hun vijf decennia durende gewapende strijd als de grootste rebellengroepering van het land.

“We stonden urenlang onder psychologische druk”, zegt Florian. “De waarden die ze leerden waren het tegenovergestelde van die van mijn moeder. Ik dacht altijd aan mijn ontsnapping. Ik bracht mijn dagen door met kijken, luisteren, plannen maken. Ik zag hoe deserteurs werden doodgeschoten omdat ze de zaak verraadden.”

Maar Florian verzette zich tegen hun indoctrinatie en een jaar in zijn leven als kinderguerrilla zag hij zijn kans om te ontsnappen.

Florian en zijn vrouw Angie tonen een foto van Florian als soldaat
Florian en zijn vrouw Angie tonen een foto van hem als soldaat

Zijn bataljon, het 27e Front, werd gestuurd om een ​​politiebureau aan te vallen. Het leger stuurde helikopters.

“Ze zagen ons en schoten”, zegt hij. ‘Ik verstopte me onder het bladerdak van een boom. Terwijl een helikopter boven me cirkelde, schuifelde ik om de stam heen.’

Terwijl zijn metgezellen vluchtten, stormde Florian een boerderij binnen en ving de bewoners – een man en zijn vrouw – onverwachts op.

“Er waren veel Farc-sympathisanten in die delen, en ze kregen een premie als ze deserteurs inleverden, dus ik zei: ‘Eén verkeerde beweging en ik schiet.’

“Ik zei dat ik kleren nodig had. De man gaf me een spijkerbroek en een wit overhemd. Ik dwong hem en zijn vrouw op de grond te gaan zitten en met mijn ene vrije hand trok ik mijn kleding uit. stond op en ik rende het huis uit.

“Ik vond een wegversperring van het leger, gooide mijn geweer weg en naderde. Ik vertelde de officier dat ik een guerrilla was en mezelf wilde aangeven. Ik vertelde hem dat ik al twee dagen niet had gegeten. Ze gaven me eten en ik vertelde hen mijn verhaal. Ze vroegen me in welk bataljon mijn broer zat. Gelukkig had mijn broer mijn gedwongen rekrutering gemeld, en ze bevestigden dat ik was wie ik beweerde te zijn.”

Florian werd onder legerbescherming geplaatst in de hoofdstad Bogota.

“Ik was bang om de straat op te gaan voor het geval ze me zouden vinden”, zegt hij. “Het was angstaanjagend. Ik was zo jong en ik had zo’n grote en machtige vijand.”

Terug thuis moest zijn moeder de boerderij ontvluchten met haar andere kinderen, die ze voor hun veiligheid naar een kostschool stuurde.

Toen Florian in 2000 18 werd, trad hij toe tot het Colombiaanse leger. Na zijn opleiding heeft hij 12 jaar lang campagne gevoerd tegen drugsbendes en brandstofsmokkelaars. Zijn broer Miller zette zijn eigen militaire carrière voort, maar leed onder een tragedie in een vuurgevecht met de Farc in de stad El Dorado, Meta, ongeveer 350 km ten zuidoosten van Bogota.

“Het was een zeer verwarde operatie waarbij hij een man neerschoot en doodde”, zegt Florian. “Toen ze het lichaam gingen identificeren, bleek dat hij zijn beste vriend had neergeschoten. Het raakte hem heel hard. Hij raakte in shock.”

Miller begon de tekenen van chronische paranoïde schizofrenie te vertonen. Florian reisde met verlof naar huis om hem te zien. Hun moeder had de boerderij verkocht en weigerde een zogenaamde belasting te betalen die door de Farc werd geëist. Ze hadden haar opgespoord naar haar nieuwe huis. Op 12 juli 2012 verscheen er een pakket in de tuin.

Florian zegt: “Ik herinner me dat ik iets bij de deur zag. Ik liep ernaartoe, hurkte en stak mijn handen uit. Het volgende dat ik me herinner is dat ik op de grond lag te schreeuwen. Mijn beide armen waren weg.

“Mijn rechterbeen was boven de knie afgescheurd. Ik had overal tweede- en derdegraads brandwonden. Mijn rechteroog was verdwenen en ik had het gehoor in mijn rechteroor verloren. Mijn broer wiegde tegen mijn hoofd en ik schreeuwde , “Dood me. Schiet me neer. Ik kan zo niet leven.”

“Hij streelde mijn hoofd en zei: ‘Vraag dat niet van mij. Het komt goed met je.’ Ik schreeuwde beledigingen naar hem om te proberen hem boos te maken. Toen viel ik flauw.’

Florian werd wakker na 12 dagen in coma. Maanden van operaties en huidtransplantaties volgden. Zijn emoties werden overspoeld door depressie, hallucinaties en zelfmoordgedachten.

“Ik overwoog mezelf uit het raam of het trappenhuis te gooien”, zegt hij. “Maar ik dacht: ‘Wat als ik faal en nog erger word?’ Ik besloot te leren lopen zodat ik voor een auto kon springen. Maar uiteindelijk kwam ik tot dezelfde conclusie: wat als ik het overleef?”

Florian training aan huis
Florian was Colombia’s para-wielrenner wegrace en tijdritkampioen in 2021

Na maanden op de intensive care en eindeloze blijken van medeleven, had hij het geluk overgeplaatst te worden naar het soldaat Jose Maria Hernandez Battalion, een speciaal korps in het Colombiaanse leger voor degenen die getraumatiseerd zijn door het conflict.

“Ik was het beu om medelijden te hebben, maar ik bevond me in een plaats van gelach en broederschap”, zegt Florian. “De andere soldaten keken me aan en noemden me ‘Quarter Chicken’. Ze raakten mijn stompen aan, ze lachten me uit. We bedreigden elkaar met vuistgevechten, maar niemand had vuisten! In hun gezelschap kwam ik weer tot leven. “

Als onderdeel van zijn behandeling begon Florian met hydrotherapie. De groepssessies werden al snel competitief.

Hij ontdekte dat hij zijn adem onder water langer kon inhouden dan zijn collega’s, en hen over een lengte van het zwembad sloeg. Hij begon zichzelf te timen en zijn tijden te verbeteren. In het zwembad ontmoette hij burgers die gewond waren geraakt bij verkeersongevallen of die waren getroffen door degeneratieve ziekten, terwijl hij meedeed aan Bogota’s Para-Swimming League. Florian begon te zwemmen voor het militaire team.

“Sommige van mijn vrienden brachten hun leven door met drinken om de pijn te verdrijven. Ik wilde een ander leven”, zegt hij.

“Ik begon grotere afstanden te zwemmen. Met de weinige ledematen die ik nog had, begon mijn ambitie te groeien. Bij het parazwemmen waren er geen obstakels, geen barrières, geen discriminatie. Ik kwam van een psychiatrische behandeling waar ik afhankelijk was van medicatie voor mijn slaap en mijn gemoedsrust. Door zwemmen kwam ik van mijn medicijnen af. Of beter gezegd, zwemmen werd mijn medicijn.”

Florian won zijn eerste medaille in de Verenigde Staten tijdens een evenement georganiseerd door de Universiteit van Minnesota in 2013. Drie jaar lang nam hij deel aan de S5 vlinderklasse en brak hij records in heel Colombia, Venezuela, Brazilië, de VS en Canada.

Hij won zijn laatste medaille op de nationale spelen in 2015. Het jaar daarop, vier jaar na de explosie, werd hij gepensioneerd uit het leger en begon hij aan een universitaire opleiding psychologie. Niet langer in staat om deel te nemen aan het militaire para-zwemteam, besloot hij een andere sportieve ambitie na te jagen.

“Mijn stiefvader, de man die me opvoedde, was geobsedeerd door fietsen, zoals de meeste Colombianen”, zegt hij. “Tijdens de Tour de France, de Giro d’Italia, de Vuelta a Espana had hij altijd een transistorradio aan zijn oor, luisterend naar de race.”

Toch had Juan nog nooit gefietst, zelfs niet als kind.

“En ik dacht dat ik dat nooit zou doen. Ik nam aan dat je armen, benen, goede ogen en goede reflexen nodig had”, voegt hij eraan toe.

Maar de nieuwsgierigheid won het van hem.

“Iemand had mijn zus een fiets gegeven om mee aan de slag te gaan. Ik nam hem met een vriend mee naar een achterstraat, bond de stompjes van mijn armen met touw aan het stuur en ging op weg.

“Ik dacht dat ik mijn evenwicht zou verliezen en zijwaarts zou omvallen. In feite had ik duizenden gedachten, allemaal negatief. Maar op het moment dat ik op de fiets stapte en met mijn goede been op het pedaal trapte, realiseerde ik me dat ik het mis had. Ik zei tegen mijn vriend: ‘Laat los!’ Ik reed de straat op, draaide me om en kwam weer terug, en riep: ‘Ik kan een wielrenner zijn! Ik kan een Paralympische wielrenner zijn!'”

Florian’s vrouw Angie ging aan de slag om de fiets verder aan te passen. Ze gebruikte elektrisch gereedschap om metalen platen in emmers voor de stompen van zijn armen te veranderen, maar het veroorzaakte hem rugpijn en peesontsteking. Hij deed een beroep op de nationale sportautoriteiten om hulp. Tevergeefs.

“In Colombia staat het Paralympische systeem meer open voor professionele atleten met zeer lichte handicaps dan voor drievoudig geamputeerden. We worden meer beschouwd als een potentieel kostbaar probleem, of als patiënten in revalidatie”, meent Florian.

De oplossing vond hij zelf in december 2017.

Florian in opleiding, vergezeld door zijn vrouw Angie
Florian in opleiding, vergezeld door zijn vrouw Angie

“Ik was uitgenodigd om een ​​motiverende lezing te geven op een vliegbasis in de koffieregio van Colombia, waar het Air Maintenance Corps van de Colombiaanse luchtmacht is gevestigd. Ze wilden dat ik ze iets vertelde over mijn levensverhaal en wat ik aan het doen was elke dag.

“Toen ik met de ingenieurs praatte, ontdekte ik dat ze experts waren in aerodynamica en met koolstofvezel werkten. Ik vroeg of ze me konden helpen mijn fiets aan te passen en ze zeiden: ‘We hebben nog nooit met fietsen gewerkt, maar laten we het doen!’

“Ze namen wat ideeën van hun gebruikelijke werk, enkele van mijn ideeën, en we begonnen te werken aan gewicht, aerodynamica, alles.”

Florian denkt dat hij meer amputaties heeft dan enige andere C1-renner ter wereld. Zijn verwondingen vormen enorme problemen voor fietsontwerpers. Toch namen de vliegtuigingenieurs een fiets van 18 kg, pasten deze aan met ultramoderne koolstofvezel en verminderden het gewicht tot 8,5 kg.

Door loterijen te houden en vrijwillige bijdragen en kleine sponsors toe te voegen aan zijn legerpensioen, financierde hij reizen naar WK-evenementen in België, Italië en Nederland, en Wereldkampioenschappen in Nederland en Portugal.

In 2019 begon het telecommunicatiebedrijf Movistar Colombia hem te sponsoren. Nationaal beroemd, nam hij een Superhero-bijnaam aan.

“In Colombia worden mensen met amputaties mocho’s genoemd. Toen ik begon met fietsen, zei ik tegen mezelf: als we helden als Superman of Batman hebben, waarom kan ik dan geen Mochoman zijn?”

Met slechts drie plaatsen voor para-cycling en een lange lijst van acht renners, faalde Florian in zijn poging om naar de Paralympische Spelen van Tokyo te gaan. Maar hij vatte het filosofisch op. “Ik leef nog en er komen nog een Spelen aan”, zegt hij.

Nu 39, in november van dit jaar werd hij gekroond tot Colombia’s nationale kampioen para-cycling – in de wegwedstrijd en tijdrit.

En hij heeft een nieuw doelwit. Florian is al een ervaren zwemmer en fietser en heeft als doel een Ironman-triatlon te racen. Hij noemt de bom die hem bijna het leven kostte “een geschenk van het leven en mijn tweede geboorte”.

Hij zegt: “Ik ben aan het hardlopen, joggen en ik ben erg opgewonden. Ik heb geen speciale prothese of een medisch team om me te ondersteunen, maar met de mensen die ik heb, gaan we begin eraan te werken.

“Ik wil de wereld laten zien dat je je dromen kunt waarmaken. Het gaat niet alleen om rehabilitatie; het gaat verder dan dat. In de soldaten en politieagenten die we verliezen door gewapende conflicten, verspillen we een schat aan menselijk talent, vaak verloren door drank en drugs .

“Ik wil de stem zijn die eist dat het land zijn gewonde soldaten meer kansen geeft.”



Source link